日本冬虫夏草とは

日本冬虫夏草とは

冬虫夏草の歴史

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 冬虫夏草とは動物性キノコにつけられた名前です。 学問的には昆虫に寄生するコルジリア菌の総称であり、昆虫に寄生し、キノコに姿を変えて、その身を地上に現します。 虫から生える草のように見えるから、"冬虫夏草"とはうまい名前をつけたものです。古来、中国ではキノコである菌株も植物として草と呼んでいました。

 漢方の故郷である、中国では紀元前2000年、殷の時代から冬虫夏草の存在が知られていました。 泰の始皇帝(紀元前259〜紀元前210)や楊貴妃(紀元後719〜756)も不老長寿の秘薬として好んだといいます。 中国の冬虫夏草は、コウモリガの幼虫に寄生したものをいいます。 コウモリガはチベットやネパール、ヒマラヤ山系、四川省などの4000メートル級の高山地帯にしか棲息しない昆虫で、そのため冬虫夏草は非常に貴重なものとされていました。

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 1722年、北京で布教活動をしていたイエズス会宣教師がヨーロッパの友人に宛てた手紙の中に「冬虫夏草を買うにはその4倍の重さの銀が要る」と言う記述があります。 当時いかに冬虫夏草が珍重されていたかを知る資料といえるでしょう。

 このように中国では古くから知られていた冬虫夏草ですが、日本での歴史は浅く、文献に登場するのは1723年、青木昆陽著「続昆陽漫録補」で紹介されたのが最初とされています。 その後、冬虫夏草といえば中国からの輸入品。 しかも、滋養強壮のための漢方薬と考えられた時代が長く続きました。 僅かながら、日本にも冬虫夏草の仲間が自生しているのが分かったのは、冬虫夏草の歴史全体から見れば、ごく最近と言ってよいでしょう。

 昆虫に寄生する動物性キノコという広い意味での冬虫夏草は、日本で350種類(2017年現在、500種類)以上発見されています。 自然薬食微生物研究所は、世界的に見てもまだ数の少ない冬虫夏草の研究機関。 昭和43年から、この不思議な生態を持つキノコの研究を続けています。 当時は冬虫夏草の科学的研究者はほぼ皆無に等しい状況でしたが、私たちが研究を開始して40年以上経った今、大学でもその成分の詳細な研究がされ、価値は大きく変わってきています。

冬虫夏草は特定の虫を生きたまま乗っ取るキノコ

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 日本冬虫夏草は、生きた虫の体に寄生して生えるキノコです。 また、虫なら何でもいいというわけでもありません。 中国の冬虫夏草はコウモリガにしか寄生しませんし、日本冬虫夏草もセミにしか寄生しないセミタケ、ハチにしか寄生しないハチタケといったように、菌の種類によって寄生する昆虫の種類は決まっています。

 昆虫が食べ物を取り込む口や、呼吸する気門といった弱い部分から菌は入り込み、体液の流れに沿って移動しながら、脂肪組織や蛋白質を分解して成長、やがて昆虫の心臓が止まり絶命した後で身体中に細菌を張り巡らせます。

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 次にじゅう菌糸体が堅く成熟し、主に夏に昆虫の外皮の弱い部分を突き破って、子実体と呼ばれるキノコの部分を伸ばします。 後に実物をメスで切り裂いて観察すると、冬虫夏草と化した昆虫の中には完全に菌に占拠され、内臓などの器官は白い菌糸体に完全に置き換わっていることが分かりました。

 生きながらキノコに身体を乗っ取られ死に至る。 昆虫としては、これほど恐ろしい存在は他にないでしょう。 しかし、この奇妙な性質が、ガン撃退に役立つと考えられています。

 

メタモル出版「日本冬虫夏草があなたのガンを消すかもしれない」より抜粋
廣瀬薫 監修  自然薬食微生物研究所 著